Istoricul comunității parohiale

Parohia Sfânta Muceniță Filoteea de la Curtea de Argeș si Cuviosul Beda Venerabilul se află sub jurisdicția Mitropoliei Ortodoxe Române a Europei Occidentale si Meridionale, făcând parte din Protoieria Marii Britanii, slujbele desfasurandu-se, in momentul de fata, in biserica St Mary’s din localitatea Gillingham, la sud de orasul Norwich.

Centrul geografic al parohiei se află în orașul istoric Norwich (Northwic – in anglo-saxonă, portul din nord; cunoscut, de asemenea, in sec. al X-lea şi ca Norvic) din estul Angliei, în comitatul Norfolk, la o distanță de 190 de km față de Londra și 32 de km de coasta de est, cu ieșire la Marea Nordului. Julian de Norwich (cc. 1342-1416), anahoretă și mistică, a marcat istoria religioasă a orașului prin descoperirile divine consemnate în cartea sa Revelațiile iubirii divine, iar complexul religios din Walshingham, dedicat Maicii Domnului, la 45 de km nord de Norwich, este loc de pelerinaj încă de la anul 1061 d.Hr. Catedrala Sfintei și Nedespărțitei Treimi din Norwich, construită în stil normand, impune prin grandoare, frumusețe si echilibru arhitectural.
Misiunea ortodoxă română din zona East Anglia a început în anul 2010 din inițiativa părintelui Liviu Barbu, a doamnei preotese Ana-Maria și a familiei Nicholas si Mirona Meade, cu binecuvântarea Înalt Preasfințitului Părinte Iosif, Mitropolitul Ortodox Român al Europei Occidentale si Meridionale. S-a slujit inițial, în Postul Paștelui 2010, într-o bisericuță de lemn construită în stil rusesc, în satul Mettingham, la sud de oraşul Norwich, comunitatea noastră beneficiind de ospitalitatea unei mici comunitaţi din cadrul Bisericii Ortodoxe Ruse din afara granitelor, acum in comuniune cu Patriarhia Moscovei.
În lunile aprilie și mai ale anului 2010, comunitatea noastră a fost găzduită într-un lăcaș dezafectat al Bisericii Anglicane – All Saints, din central orașului Norwich, care la momentul respectiv funcționa ca un centru social – cantină pentru persoanele nevoiașe și fară adăpost.
În vara și toamna ce au urmat, biserica noastră a săvârșit slujbele liturgice in satul Hedenham, fiind găzduită de familia Meade, mai întâi, în lunile călduroase, în grădină si intr-o anexa, iar mai apoi, în timpul sezonului mai rece de toamnă, într-o încăpere a casei.
În luna decembrie 2010, în urma negocierilor cu Trustul Bisericilor Monument Istoric din orașul Norwich, ni s-a oferit, în schimbul unei chirii reduse, biserica Sfântul Clement Romanul, situată pe strada Colgate, în partea veche a orașului. Am slujit în această biserică, una dintre cele mai vechi din Norwich, temelia locașului datând înainte de anul 1000 d.Hr., doi ani de zile, după care a trebuit să ne mutăm din cauza majorării chiriei. Trustul istoric, care are în grijă bisericile dezafectate din centrul orasului, dorea sa obțină chirie la nivel comercial – 6.000 de lire sterline pe an, mult peste puterea financiară a micii noastre comunități. În acel moment dificil, am fost invitați, de către președintele comunității grecești din Norwich, să slujim în biserica greacă închinată Maicii Domnului situată pe strada Recorder la numărul 3, biserică aflată în proprietatea comunității grecești încă din anii ’80, unde se slujea Sfânta Liturghie o singură duminică pe lună. Am acceptat invitația și pentru următorii doi ani de zile am întărit comunitatea noastră și am dezvoltat o relație frumoasă de comuniune cu biserica greacă. Prezența liturgică a membrilor comunității noastre a crescut considerabil în această perioadă, de la câteva familii la început, la aproximativ 50-70 de credincioși prezenți în aproape fiecare duminică.
Această convieţuire fericită a celor două comunităţi a durat pâna la începutul Postului Sfintelor Paști din anul 2015, când noul comitet parohial grec a hotarât să folosească lăcașul exclusiv pentru comunitatea greacă. Ca rezultat al acestei decizii, am săvârșit slujbele din Săptămâna Mare și slujba din noaptea Învierii la catedrala anglicană Sfânta Treime din Norwich, un eveniment binevenit si binecuvântat pentru comunitatea noastră. La slujba Sfintei Învierii au participat peste 350 de români din toata zona de est a Angliei.
La scurt timp, şi după consultări și căutări asiduue pentru un nou spațiu liturgic în orașul Norwich, am fost primiți din nou, cu dragoste, în mijlocul micii comunitaţi a bisericii rusești din satul Mettingham, unde dealtfel am și început misiunea noastră. În această locație temporară am continuat zidirea comunitații noastre și, în același timp, bunele relații cu confrații ortodocși de alte naționalități (rusii, englezi).
Impreuna cu aproximativ 500 de confrati romani am sarbatorit Pastele anului 2016 intr-o biserica anglicana din apropiere, St Mary’s Gillingham, scoasa din circuitul liturgic, unde ne-am si mutat in luna decembrie 2016 la sarbatoarea hramului Sf. Mc. Filoteea.
Din seria evenimentelor importante petrecute de-a lungul existentei parohiei noastre, amintim vizita de inaugurare, la data de 19/12/2010, a Înalt Preasfințitului Părinte Mitropolit Iosif, însoțit de Ambasadorul României în Marea Britanie, E.S. Dr. Ion Jinga, ocazie cu care a fost botezată cea de-a doua fiică a familiei părintelui paroh, Filoteea. Domnul Ambasdor Ion Jinga a revenit în mijlocul comunității noastre în luna mai a anului 2012 cu ocazia sărbătoririi celui de-al doilea hram al parohiei, Sfântul Cuvios Beda Venerabilul, iar în decembrie 2014, cu ocazia sărbatorii hramului Sfintei Mucenițe Filoteea, s-a aflat in mijlocul nostru doamna Oana Gheorghiu, Șeful Secției Consulare din Londra la aceea vreme, însotită de o delegație a Ambasadei Române. În martie 2015, parohia noastra a găzduit un consulat itinerant, care s-a bucurat de o deosebită apreciere din partea comunității noastre. In decembrie 2016, din icredintarea IPS Iosif, am primit vizita pastorala PS Parinte Episcop-Vicar Ignatie Muresanul, care a constituit un moment de bucurie si coeziune deosebita pentru comunitatea noastra.

Activitatea culturală în trecut și prezent

Ori de câte ori avem ocazia, ne străduim să promovăm imaginea României prin prezentarea credinței ortodoxe, a românilor, a tradițiilor populare si culinare și a locurilor frumoase de acasa.
În decembrie 2012 am organizat o expozitie de icoane pe sticlă, pictate de către copiii parohiei Dobroteasa din București și dăruite comunității noastre în cadrul programului „Darul Copiilor la Naşterea Domnului”, organizat de părintele Gheorghe Sima cu binecuvântarea Preafericitului Părinte Patriarh Daniel.
În doi ani succesivi, 2011 si 2012, am participat, în luna septembrie, la festivalul „Norwich Open Days”. Am invitat vizitatorii la slujbele noastre, am încercat sa-i familiarizăm cu muzica religioasă bizantină şi cu credința noastră, și le-am oferit, de asemenea, bucate cu specific românesc.
În mai 2014 am participat, împreuna cu comunitatea greacă, la o dupa-amiaza de dans, cântec si voie bună la restaurantul grecesc „Constantia” din East Runton, Cromer. În decembrie 2014, cu ocazia hramului bisericii noastre, părinți din parohie, conduși de Mirona Meade si presbitera Ana-Maria, au pus în scenă viața Sfintei Mucenițe Filoteea de la Curtea de Argeș în interpretarea copiilor din parohia noastră. Spectacolul a fost un succes, cea mai mare realizare fiind dragostea pe care copiii au dobândit-o pentru Sfânta Muceniţă Filoteea.
Școala de duminică a luat naștere deodată cu parohia noastră. Este condusă de Mirona Meade care, asistată de către doamna preoteasa Ana-Maria, le împărtășește celor mici bucuria credinței. Copiilor, cu vârste cuprinse între 4 si 16 ani, li se deslușesc tainele credinței prin prezentarea vieților de sfinți, a sărbătorilor și a slujbelor bisericești. Creaţiile copiilor de la şcoala de duminică au atins un număr considerabil, iar calitatea lor reprezintă unul dintre bunurile de valoare ale parohiei noastre. Dintre multele activitati ale Scolii de Duminica, amintim, mai recent, producerea de catre copii a a doua felicitari de Craciun (2015, 2016) in conditii deosebite de grafica si design, realizarea de martisoare si a altor cateva proiecte artistice (piesele de teatru ‘Viata Sfintei Mucenite Filoteea’ – 2015 si ‘Batrana si zidul’ – 2016).
Părintele paroh distribuie săptămânal foaia duminicală Glasul Domnului, alcătuită și distribuită la nivel eparhial de către Prea Sfințitul Părinte Ignatie, arhiereu-vicar al Episcopiei Spaniei și Portugaliei cu responsabilitati pastorale in Marea Britanie.
Corul bisericii este condus de d-na Mirona Meade și a avut de-a lungul timpului membrii de seamă, cântăreți bisericești talentați si cântăreți de carieră. Biblioteca parohială si pangarul bisericii beneficiază de un bogat fond de carte în limba română si engleza, cuprinzând volume de literatură, spiritualitate și teologie.
Copiii și tinerii sunt încurajați să participe la taberele de vară organizate de către Mitropolia noastră la diferite mănăstiri din România. Parohia noastra sprijină, de asemenea, activitățile organizației de tineret Nepsis, existente la nivel de mitropolie si eparhie. S-au organizat pelerinaje la mănăstirea Sfântul Ioan Botezatorul din Essex și se fac cunoascute pelerinajele organizate de mitropolie la locurile sfinte și alte destinații de interes religios.
Programul catehetic cuprinde predica din fiecare duminică și sărbătoare, cateheza baptismală și maritală, precum și cateheze ocazionale. S-a inițiat o serie de cateheze „Cunoaște-ți credința” care vor continua de îndată ce condițiile ne vor permite. Am prezentat, de asemenea, prin intermediul vizionarii de filme, locuri sfinte si vieți ale unor oameni deosebiți.
În luna iunie 2015, preotul paroh a vizitat si a vorbit copiilor de la scoala romano-catolica din oraselul invecinat Bungay. Preotul Paroh are, de asemenea, o activitate academica sustinuta, reprezentata prin conferinte, cuvantari si prelegeri academice si duhovnicesti. Este director academic al Colegiului Our Lady of Mettingham, lector asociat la Institutul de studii crestin-ortodoxe din Cambridge, Centrul de educatie crestina al catedralei anglicane din Norwich si, de asemenea, din 2016, al Centrului de studii si cercetare Dumitru Staniloae din Paris.
Activitatea filantropica
Pe lângă colectele care se fac în fiecare an pentru Fondul Central Misionar al Patriarhiei Romane şi al Mitropoliei noastre, am organizat colecte pentru situații grave (ex.: accident rutier fatal) și am acordat ajutor financiar, după posibilități, în special tinerilor care se aflau la început de drum în Marea Britanie (locuință temporară, sprijin financiar, etc.). S-au donat multe cărți de rugăciuni, Noul Testament, cărți duhovnicești, icoane și obiecte bisericești (candele, etc.) după trebuința fiecăruia. Suntem, de asemenea, solidari cu cei de acasă aflați în suferință datorită unor calamități naturale (inundații în special), dar și cu cei care în singurătate, la orfelinate sau azile, așteaptă o mângâiere. În fiecare an, înainte de Crăciun, am participat la acțiunea Shoe Box trimițând în România obiecte de uz necesare traiului zilnic și mici cadouri.
Profilul actual al parohiei
Numărul de credincioși într-o zi de duminica a crescut de la doua familii, la inceput in 2010, la aproximativ o suta de persoane, în majoritate tineri, si 30 de copii de vârstă școlară sau pre- școlară. Numeroși membrii ai comunității românești lucrează în sistemul de sănătate și de îngrijire a bătrânilor din zonă, unde se disting prin seriozitate, munca sustinuta care, in unele cazuri, ii promoveaza in functii de conducere. Printre profilele profesionale ale enoriasilor nostri mai putem mentiona doctori, profesori, ingineri, contabili si specialisti IT. Comunitatea este bine integrată si adaptată la specificul vieții din Marea Britanie. Nu s-au întâmpinat evenimente deosebite negative in cadrul comunitatii, iar biserica noastră iese în întâmpinarea celor care au nevoie de sprijin moral, fiind un pilon de orientare si stabilitate.
Încercăm să avem un program liturgic complet la nivel de parohie, săvârșind slujba Sfintei Liturghii în fiecare duminică și sărbătoare, iar atunci când este posibil, aceasta este precedată de slujba Vecerniei și a Utreniei. Celelate rânduieli tipiconale speciale sunt respectate și împlinite în măsura în care permite timpul și împrejurările.
Comunitatea noastră are un profil pan-ortodox având în componență, pe lângă credincioșii români majoritari și cetateni englezi care sunt interesati de ortodoxie sau sunt casatoriti cu cetateni romani. Limba engleză este folosită în mod curent, dupa imprejurari, împreuna cu limba romană. Cântările liturgice bilingve crează un plăcut ambient inter-cultural și religios. Agapele organizate cu ocazia hramurilor, precum și după încheierea Sfintei Liturghii, ne ajută să ne cunoaștem mai bine și să ne facem folositori unii altora.
Așadar, lucrarea parohiei noastre are un caracter ecumenic, de apropiere atât de bisericile ortodoxe surori din zonă, greacă și rusă, cât și de alte confesiuni creștine. Această lucrare este împlinită la nivel liturgic și pastoral între bisericile surori, dar și teologic de către părintele paroh Liviu Barbu, care prezintă, prin cuvântări, conferințe și întruniri inter-creștine, atât pe plan local cât și pe plan național și internațional, frumusețea și puterea mântuitoare a Ortodoxiei.
Pr. Dr. Liviu Barbu, 11 aprilie 2017